Sandra Levinson sabe dónde encontrar cada papel, entre las tantas fotos, libros, regalos de pintores famosos cubanos, calendarios antiguos y toda clase de artefactos que ha traído de Cuba desde 1969. Levinson dice “Cuba”, y su risa se expande por la sala, ocupando todo el espacio.

El lugar donde hablamos es la nueva sede del Center for Cuban Studies (CCS), ahora en el barrio de Dumbo, Brooklyn. Ha tomado casi un año desempacar y acomodarse. Pero Levinson no lamenta haberse mudado de Chelsea, donde después de diez años el costo de la renta hizo imposible permanecer allí.

A la izquierda, Sandra Levinson con una colega en el nuevo espacio del Center for Cuban Studies en Brooklyn.
Foto: Lidia Hernández Tapia para Cuban Art News.

“Me enamoré de este lugar en cuanto lo vi”- dice Levinson. “Me encantó el piso de madera original y el hecho de que apenas estaban instalando el aire acondicionado. Entonces me enseñaron el jardín del techo, y todo lo que me pensé fue: este es el lugar perfecto para una banda de música cubana y un evento para recaudar fondos”.

El Centro luce finalmente listo para volver a sus funciones. Mientras hablamos, en las paredes exhiben “Cuban Revolutionary Posters 1960- 1980” (que corrió hasta el fin de diciembre). Incluye 140 posters, de alrededor de 5 mil que posee el Centro. Se trata de los carteles que diseñados por el ICAIC para promover películas, y por otras instituciones del gobierno cubano, para presentar a Cuba ante una audiencia internacional durante la Guerra Fría.

“Mis posters preferidos son aquellos diseñados para los cubanos, con el fin de persuadirlos sobre cómo comportarse de manera socialista, para moldear la consciencia revolucionaria”, dice Levinson, con una diminuta taza de café cubano entre sus manos.

Un cartel en la exposición que marca el 18 aniversario del ataque de 1953 en el cuartel Moncada, un evento temprano en la Revolución Cubana.
Cortesía Flickr.

¿Qué puedes decirnos sobre la forma en que el pueblo cubano recibió ese tipo de propaganda, los carteles, durante los años 70 y 80?

Estos carteles tienen toda la historia de la revolución en estos increíbles colores que todos querrían ver. Muy pronto, la gente se dio cuenta de que si iban a llegar a los cubanos comunes con mensajes revolucionarios, películas y fotografías y diseño gráfico, era todo lo que necesitaban. Especialmente al principio, antes de la campaña de alfabetización.

Lo importante fue que llegaran a la gente muy rápidamente, con un breve mensaje sobre la construcción del socialismo. Todos sabemos que los cubanos en realidad no estaban leyendo a Marx y Lenin. Les gustaba Fidel Castro.

En una conversación anterior con Cuban Art News, mencionó que su sueño era hacer una exhibición que mostrara todos sus carteles, no muy diferentes a los que se veían hoy en el Centro.

Pero esta es una pequeña exposición de 140 carteles. Tengo muchas ganas de hacer una exposición en un museo o universidad, que haga un seguimiento del progreso, o contratiempos de la Revolución Cubana. Puedes contar casi toda la historia de la revolución a través de carteles. Puedes comprender los objetivos y el tipo de sociedad que los cubanos esperaban construir.

Hemos prestado carteles a museos en Argentina, Alemania e Italia. Pero aquí en los EE. UU., La mayoría de los museos no le dan mucha importancia al diseño gráfico. Ojalá tuviéramos un museo aquí dedicado exclusivamente al diseño gráfico.

Una vista parcial de la expo de carteles en el Center for Cuban Studies.
Foto: Lidia Hernández Tapia para Cuban Art News.

¿Cómo recuerdas el momento en que sentiste la necesidad de comenzar a coleccionar carteles durante tu primera visita?

Los carteles ya formaban parte de nuestro movimiento contra la guerra de Vietnam y por los derechos civiles aquí en los Estados Unidos. Fue lo que busqué cuando fui a Cuba. Recuerdo que arranqué de la pared uno de Martí y Fidel. Estaba en un edificio en el Vedado, en uno de esos murales. Solo lo tomé. Por supuesto, ahora me siento un poco avergonzado por eso.

En ese primer viaje, me encargaron carteles. Y también cuando abrimos el Centro en 1972, colocamos carteles de las personas que viajaron a Cuba. En aquellos días, los cubanos ofrecían regalos a todos los que venían de los Estados Unidos. Nos dieron libros, carteles, botellas de ron. Mucha gente volvió con donaciones para nuestra biblioteca.

A 1970 poster for the Cuban cinematheque by graphic artist Eduardo Muñoz Bachs
Courtesy Christie’s

Fuiste uno de los primeras en promover el restablecimiento de las relaciones entre Cuba y los Estados Unidos. ¿Qué valor percibió el gobierno cubano en usted y en otros activistas estadounidenses?

Había muchos antes que yo, académicos y activistas que habían estado viajando a Cuba desde el comienzo de la revolución. Mi primer viaje no fue hasta 1969. Sin embargo, los cubanos muy pronto se dieron cuenta que tenían que reunirse con las personas en EEUU involucradas en cualquier forma de enseñanza sobre Cuba o América Latina, o de apoyo hacia Cuba.

El Centro de Estudios Cubanos se inició gracias a un reconocido grupo- el periodista fotográfico Lee Lockwood, de quien fue la idea y el dramaturgo Jack Gelber, el cineasta Saul Landau, Bob Silvers del Departamento de Revisión de Libros del , y otros querían abrir tal centro.

¿Cuál fue tu impresión cuando aterrizaron allí, en comparación con lo que escuchaste aquí sobre Cuba?

Recuerdo la primera vez que fui a Cuba, estaba en el avión que iba de México a La Habana. Tuve que enfrentarme, me vi como un socialista democrático. Yo dije: bueno, probablemente admire lo que están tratando de hacer, pero no me gustaría vivir allí. Porque tan profundamente como un ciudadano estadounidense, mi idea de ese tipo de sociedad era la Unión Soviética.

En cambio, me enamoré locamente de Cuba desde la primera vez. Los cubanos son realmente conscientes de su sociedad y su lugar en la sociedad, y pueden tratar ese conocimiento con un enorme sentido del humor. Es una combinación muy alentadora. Porque nadie sabe mejor que los cubanos cuáles son sus problemas.

¿Alguna vez consideraste mudarte a Cuba en serio?

Oh sí, lo hice. Y mis amigos tanto dentro como fuera del gobierno, siempre decían que Cuba me necesitaba más en los Estados Unidos que aquí. Recuerde, Cuba no tenía muchos amigos en los Estados Unidos y nos veían como un tipo de sistema de apoyo.

Así que no pude convencer a nadie en el gobierno para que me dejara emigrar. Pero finalmente pude alquilar un apartamento, y recibir el estatus de residencia temporal. Voy con la frecuencia suficiente para que ahora sienta que tengo lo mejor de ambos mundos: la ciudad de Nueva York y La Habana.

Sandra Levinson with con calendarios y otros papeles del CCS.
Foto: Lidia Hernández Tapia para Cuban Art News.

¿Crees que las instituciones de arte de Estados Unidos habrían estado más interesadas en colaborar contigo si hubieras estado menos involucrada con el gobierno cubano? 

Sí estoy segura. En cierto modo, llegamos demasiado pronto, antes de que Cuba fuera considerada “aceptable”. Queríamos ayudar a lograr la normalización de las relaciones con un país que los Estados Unidos consideraban anormal, incluso un enemigo. Los museos y las universidades no querían ser arrastrados a la política.

En el caso de las dos universidades que estaban interesadas en trabajar con nosotros, sus equipos legales dijeron que no, porque los exiliados cubanos estaban colocando bombas en ese momento. CCS fue “bombeada” ocho meses después de que abriéramos. Así que fue un momento difícil.

¿Has visto cambios de primera mano en la sociedad cubana. ¿Qué opinas de la evolución del mercado del arte en la isla? 

Realmente no hay mercado nacional de arte, porque los cubanos comunes no pueden comprar un buen arte. Tienen mucho arte, principalmente porque los artistas cubanos son muy generosos. Y tienden a dar cosas a sus amigos.

Creo que uno de los problemas de no tener un mercado de arte nacional es que los artistas hacen arte con el fin de atraer a un comprador internacional de arte, en lugar de hacer arte para su comunidad. Los artistas que más me gustan son los que, para mí, dicen “Cuba” de alguna manera. Pueden ser autodidactas o artistas académicos.

Otra vista de la expo en el Center for Cuban Studies.
Foto: Lidia Hernández Tapia para Cuban Art News.

Nuestro Centro de Arte Cubano muestra todo tipo de arte cubano. Puedes ver eso en la Feria de las Fiestas (que tuvo lugar en diciembre) con una gran cantidad de artículos de artesanía, pequeñas piezas de cerámica, esculturas, muñecas, ropa y más. Los cubanos hacen arte con todo tipo de material posible, cualquiera que esté disponible.

Ahora que finalmente estas en Dumbo, ¿que planes tienes para el Centro?

Estamos tratando de construir una nueva audiencia aquí para traer no solo a nuestros miembros sino a los artistas, cineastas, arquitectos, productores de videos, y artesanos que habitan el área.

Tenemos muchos en nuestro propio edificio. Junto a nosotros están fabricantes de velas, y en la esquina hay alguien con las máquinas de impresión más grandes que he visto en mi vida. El artista Juan Sánchez apareció el otro día también en el edificio. Bernardo Navarro, el artista cubano que trabaja con nosotros, dará clases de grabado.

Portada del calendario de CCS para 2019, disponible en el Centro y en su sitio del web. 
Cortesía de Center for Cuban Studies.

Queremos construir programas de intercambio con grupos de Brooklyn. Hace poco vi un programa de televisión sobre jóvenes jugadores de ajedrez en Brooklyn. ¡Me encantaría llevarlos a Cuba para jugar a jóvenes jugadores cubanos!

Hay tantos programas de intercambio que queremos iniciar, pero este es un momento difícil para nosotros económicamente. Nuestro programa de viajes, que había estado proporcionando un tercio de nuestros ingresos, se ha visto afectado por Donald Trump. Su Departamento de Estado publicó una advertencia ampliamente distribuida de que no era seguro ir a Cuba.

Incluso las personas que ya han viajado se niegan a regresar a Cuba dada la atmósfera actual, a pesar de que la mayor asociación internacional de viajes nombró a Cuba como el país más seguro del mundo para los visitantes.

Lo que queremos hacer a continuación es ayudar a traer artistas de Cuba y llevar a artistas de Brooklyn a Cuba para hacer esa conexión. Cuba es ideal para un intercambio real y serio, y queremos ayudar a que sea más fácil, tanto para las instituciones como para los individuos.

Lidia Hernández Tapia (Holguín, 1991) Tiene una Maestría en Periodismo bilingüe en la CUNY Graduate School of Journalism, en New York. Estudió Licenciatura en Periodismo en la Universidad de La Habana (2013). Ha escrito para varios medios de prensa en Cuba y Estados Unidos.